Erosion

En las ciencias de la tierra, la erosión es la acción de procesos superficiales (como el flujo de agua o el viento) que remueve el suelo, la roca o el material disuelto de un lugar de la corteza terrestre y luego lo transporta a otro lugar. La erosión es distinta de la meteorización que no implica ningún movimiento. La remoción de roca o suelo como sedimento clástico se conoce como erosión física o mecánica; esto contrasta con la erosión química, donde el suelo o el material rocoso se extrae de un área por disolución. Los sedimentos o solutos erosionados pueden transportarse solo unos pocos milímetros o miles de kilómetros. Los agentes de erosión incluyen la lluvia; desgaste del lecho rocoso en los ríos; erosión costera por el mar y las olas; desplumado, abrasión y socavación de glaciares; inundaciones areal; abrasión del viento; procesos de aguas subterráneas; y procesos de movimiento masivo en paisajes escarpados como deslizamientos de tierra y flujos de escombros. Las velocidades a las que actúan estos procesos controlan la rapidez con la que se erosiona una superficie. Por lo general, la erosión física avanza más rápido en superficies con pendientes pronunciadas, y las tasas también pueden ser sensibles a algunas propiedades controladas por el clima, incluidas las cantidades de agua suministrada (por ejemplo, por lluvia), tormentas, velocidad del viento, alcance de las olas o temperatura atmosférica (especialmente para algunos procesos relacionados con el hielo). También es posible la retroalimentación entre las tasas de erosión y la cantidad de material erosionado que ya es transportado, por ejemplo, por un río o un glaciar. El transporte de materiales erosionados desde su ubicación original es seguido por la deposición, que es la llegada y el emplazamiento de material en una nueva ubicación. Si bien la erosión es un proceso natural, las actividades humanas han aumentado entre 10 y 40 veces la velocidad a la que se produce la erosión a nivel mundial. . En los sitios agrícolas de las montañas Apalaches, las prácticas agrícolas intensivas han causado una erosión hasta 100 veces mayor que la tasa natural de erosión en la región. La erosión excesiva (o acelerada) causa problemas tanto "en el sitio" como "fuera del sitio". Los impactos en el sitio incluyen disminuciones en la productividad agrícola y (en paisajes naturales) colapso ecológico, ambos debido a la pérdida de las capas superiores del suelo ricas en nutrientes. En algunos casos, esto conduce a la desertificación. Los efectos fuera del sitio incluyen la sedimentación de las vías fluviales y la eutrofización de los cuerpos de agua, así como los daños relacionados con los sedimentos en carreteras y casas. La erosión hídrica y eólica son las dos causas principales de la degradación de la tierra; combinados, son responsables de aproximadamente el 84% de la extensión global de tierras degradadas, lo que hace que la erosión excesiva sea uno de los problemas ambientales más importantes en todo el mundo.La agricultura intensiva, la deforestación, las carreteras, el cambio climático antropogénico y la expansión urbana se encuentran entre las actividades humanas más importantes en respecto a su efecto sobre la estimulación de la erosión. Sin embargo, existen muchas prácticas de prevención y remediación que pueden reducir o limitar la erosión de suelos vulnerables.

Procesos físicos

Lluvia y escorrentía superficial

La lluvia y la escorrentía superficial que puede resultar de la lluvia produce cuatro tipos principales de erosión del suelo: erosión por salpicaduras, erosión laminar, erosión por riachuelos y erosión por barrancos. La erosión por salpicadura se considera generalmente como la primera y menos severa etapa del proceso de erosión del suelo, que es seguida por la erosión laminar, luego la erosión por riachuelos y finalmente la erosión por barrancos (la más severa de las cuatro). La gota de lluvia crea un pequeño cráter en el suelo, expulsando partículas del suelo. La distancia que viajan estas partículas de suelo puede ser de hasta 0,6 m (dos pies) verticalmente y 1,5 m (cinco pies) horizontalmente en un terreno nivelado. Si el suelo está saturado, o si la tasa de lluvia es mayor que la tasa a la que el agua puede infiltrarse en el suelo, se produce escorrentía superficial. Si la escorrentía tiene suficiente energía de flujo, transportará partículas de suelo sueltas (sedimentos) por la pendiente. La erosión laminar es el transporte de partículas sueltas del suelo por el flujo terrestre. La erosión de los arroyos se refiere al desarrollo de pequeñas y efímeras vías de flujo concentrado que funcionan como fuente de sedimentos y como descarga de sedimentos.