Geología del Pacífico Noroeste

La geología del noroeste del Pacífico incluye la composición (incluidas las rocas, los minerales y los suelos), la estructura, las propiedades físicas y los procesos que dan forma a la región del noroeste del Pacífico de América del Norte. La región es parte del Anillo de Fuego: la subducción de las placas del Pacífico y Farallón bajo la placa de América del Norte es responsable de muchas de las características escénicas del área, así como de algunos de sus peligros, como volcanes, terremotos y deslizamientos de tierra. La geología del noroeste del Pacífico es vasta y compleja. La mayor parte de la región comenzó a formarse hace unos 200 millones de años cuando la Placa de América del Norte comenzó a desplazarse hacia el oeste durante la ruptura de Pangea. Desde esa fecha, el borde occidental de América del Norte ha crecido hacia el oeste a medida que se han agregado una sucesión de arcos de islas y una variedad de rocas del fondo del océano a lo largo del margen continental. Hay al menos cinco provincias geológicas en el área: los volcanes en cascada, la meseta de Columbia, las cascadas del norte, las montañas costeras y las montañas insulares. Los volcanes en cascada son una región volcánica activa a lo largo del lado occidental del noroeste del Pacífico. La meseta de Columbia es una región de geografía moderada que se encuentra tierra adentro de los volcanes Cascade, y las cascadas del norte son una región montañosa en la esquina noroeste de los Estados Unidos, que se extiende hasta la Columbia Británica. Las Montañas Costeras y las Montañas Insulares son una franja de montañas a lo largo de la costa de Columbia Británica, cada una con su propia historia geológica.

Volcanes

Los volcanes en cascada

La provincia de Cascades forma una banda en forma de arco que se extiende desde el suroeste de la Columbia Británica hasta el norte de California, aproximadamente paralela a la costa del Pacífico. Dentro de esta región, cerca de 20 centros volcánicos importantes se encuentran en secuencia. Aunque los volcanes más grandes como el Monte St. Helens reciben la mayor atención, el Arco Volcánico en Cascada incluye una banda de miles de volcanes muy pequeños y de corta duración que han construido una plataforma de lava y escombros volcánicos. Elevándose sobre esta plataforma volcánica hay algunos volcanes sorprendentemente grandes que dominan el paisaje. Los volcanes en cascada definen la sección noroeste del Pacífico del Anillo de Fuego, una serie de volcanes que bordean el Océano Pacífico. El Anillo de Fuego también es conocido por sus frecuentes terremotos. Los volcanes y terremotos surgen de una fuente común: subducción. Debajo del Arco Volcánico en Cascada, una densa placa oceánica se hunde debajo de la Placa de América del Norte; un proceso conocido como subducción. A medida que la losa oceánica se hunde profundamente en el interior de la Tierra debajo de la placa continental, las altas temperaturas y presiones permiten que las moléculas de agua encerradas en los minerales de la roca sólida escapen. El vapor de agua se eleva hacia el manto flexible por encima de la placa subductora, lo que hace que parte del manto se derrita. Este magma recién formado asciende hacia arriba a través de la corteza a lo largo de un camino de menor resistencia, tanto por medio de fracturas y fallas como por el derretimiento de las rocas de la pared. La adición de corteza derretida cambia la composición geoquímica. Parte del derretimiento se eleva hacia la superficie de la Tierra para entrar en erupción, formando una cadena de volcanes (el Arco Volcánico en Cascada) sobre la zona de subducción. La adición de fusión de la corteza a la fusión del manto original da como resultado rocas volcánicas y plutónicas que difieren en mineralogía de la fuente del manto. Una mirada de cerca a las Cascadas revela una imagen más complicada que una simple zona de subducción. No muy lejos de la costa del Pacífico Norte se encuentra una cresta que se extiende; un límite de placa divergente formado por una serie de roturas en la corteza oceánica donde el manto derretido se eleva y se congela, creando una nueva corteza oceánica. En un lado de la cresta que se extiende, se forma una nueva corteza de placa del Pacífico, que luego se aleja de la cresta. Al otro lado de la cordillera en expansión, las placas Juan de Fuca y Gorda se mueven hacia el este. Hay algunas características inusuales en la zona de subducción de Cascade. Donde la placa de Juan de Fuca se hunde debajo de la placa de América del Norte no hay una zanja profunda, la sismicidad (terremotos) es menor de lo esperado, y hay